史上首次,在系外行星上發現生命分子,外星生命被找到了?
2023/09/27

人類尋找外星生命已經幾十年了, 現在終于有點眉目了。

韋伯望遠鏡在距離地球124光年的一顆系外行星上,發現了生命存在的痕跡,這顆系外行星被稱為 K2-18b,是在2015年由開普勒太空望遠鏡發現的,不同于一般的超級地球,這顆行星的大氣層極其濃厚,而且很可能都沒有陸地,整個星球除了大氣就是還要,而生命就藏在大氣層中。

你也許會疑惑, 韋伯望遠鏡連冥王星都拍不到,為什麼能隔著124光年看到系外行星上的生命痕跡呢?

答案是這顆行星的光譜出賣了它,韋伯望遠鏡在它的大氣光譜里發現了二甲基硫醚,這種氣體分子在地球上只能由生物活動產生,比如海洋生物和浮游動植物都能產生二甲基硫醚,這意味著K2-18b的海洋表面甚至是海底, 很可能存在和地球生命類似的結構,韋伯望遠鏡看到的就是它們的排放痕跡。

然而作為一顆質量達到地球8.6倍的星球,K2-18b上的引力是遠超地球的,這意味著它海洋里生物如果有骨骼的話,體型要比地球上的生物更小,骨密度也會更大, 不過最有可能的是這顆星球上都是扁平狀的軟體動植物,外表上看去就跟遠古地球海洋里的三葉蟲一樣。

和地球與太陽的組合不同,位于恒星宜居帶內的K2-18b的母恒星是一顆小質量的紅矮星,這意味著K2-18b距離恒星非常近,事實也確實如此,天文學家發現它只需要33個地球日就能繞恒星公轉一圈 ,也就是說K2-18b上的一年只相當于地球上的33天。

但就是在這種情況下,K2-18b的表面仍然有大量的液態水形成的全球性海洋,韋伯望遠鏡對其大氣的分析結果更是顯示,那里的水蒸氣濃度最高能達到50%,所以K2-18b是一顆名副其實的海洋星球,或者說富氫行星。

不過雖然水的存在是一個重要的發現,但它并不是決定行星宜居性的唯一因素,科學家還在尋找與生命相關的特定分子, 比如地球上的甲烷和CO2就是生命活動產生的,而韋伯太空望遠鏡也在K2-18b的大氣中檢測到了這兩種分子。

就目前的情況而言

雖然我們短時間內不可能到達K2-18b上進行實際探索,但韋伯望遠鏡的觀測數據已經達到了有史以來最接近地外生命證據的程度了,現在唯一的問題是: 如果K2-18b上存在外星生命,它們現在演化到哪一步了?

隔著124光年觀察它們的我們,現在看到的是K2-18b一個多世紀前的景象,在地球生命從海洋到陸地的經驗無法用在K2-18b上的情況下,科學界認為K2-18b上的生命目前還處于基礎生命狀態, 并且不太可能發展出文明,因為海洋的高密度環境是無法讓生物發展出足夠靈活的四肢的,進而也就談不上制造復雜工具了。

其實很多科學家都認為,外星生命雖然在宇宙中普遍存在,但真正脫離低級生命變成高級智慧文明的并不多, 就像地球這麼多生命這麼長時間才誕生了人類一樣,整個宇宙的智慧文明數量也會比生命的數量少很多倍。

所以人類文明未來到達K2-18b后,看到的很可能就是一個單純的水世界, 而不是一個科技發達的系外行星。